The modern griot

Malian guitarist Habib Koité is one of Africa’s most popular and recognized musicians. 

Habib comes from a noble line of Khassonké griots, traditional troubadors who provide wit, wisdomand musical entertainment at social gatherings and special events. Habib grew up surrounded by seventeen brothers and sisters, and developed his unique guitar style accompanying his griot mother. He inherited his passion for music from his paternal grandfather who played the kamele n’goni, a traditional four-stringed instrument associated with hunters from the Wassolou region of Mali. "Nobody really taught me to sing or to play the guitar," explains Habib, "I watched my parents, andit washed off on me."

Habib was headed for a career as an engineer, but on the insistence of his uncle, who recognized Habib's musical talent, heenrolled at the National Institute of Arts (INA) in Bamako, Mali. In 1978, after only six months, he was made conductor of INA Star, the school's prestigious band. He studied music for four years, graduating at the top of his class in 1982. (In fact his talent was so impressive, that upon graduation, the INA hired him as a guitar teacher). 

During his studies, Habib had the opportunity to perform and play with a series of recognized Malian artists, including Kélétigui Diabaté and Toumani Diabaté. He sang and played on Toumani Diabaté's 1991 release Shake the World (Sony), and Kélétigui Diabaté became later now a fulltime member of Habib’s band.

Habib takes some unique approaches to playing the guitar. He tunes his instrument to the pentatonic scale and plays on open strings as one would on a kamale n'goni. At other times Habib plays music that sounds closer to the blues or afrocuban, styles he studied under Khalilou Traoré a veteran of the legendary Afro-Cuban band Maravillas du Mali.

Unlike the griots, his singing style is restrained and intimate with varying cadenced rhythms and melodies.

Mali has rich and diverse musical traditions, which have many regional variations and styles that are particular to the local cultures. Habib is unique because he brings together different styles, creating a new pan-Malian approach that reflects his open-minded interest in all types of music. The predominant style played by Habib is based on the danssa, a popular rhythm from his native city of Keyes. He calls his version danssa doso, a Bambara term he coined that combines the name of the popular rhythm with the word for hunter’s music (doso), one of Mali’s most powerful and ancient musical traditions. “I put these two words together to symbolize the music of all ethnic groups in Mali. I’m curious about all the music in the world, but I make music from Mali. In my country, we have so many beautiful rhythms and melodies. Many villages and communities have their own kind of music. Usually, Malian musicians play only their own ethnic music, but me, I go everywhere. My job is to take all these traditions and to make something with them, to use them in my music.”

In 1988, Habib formed his own group, Bamada (a nickname for residents of Bamako that roughly translates "in the mouth of the crocodile"), with young Malian musicians who had been friends since childhood. 

In 1991, Habib won first prize at the Voxpole Festival in Perpignan, France, which earned him enough money to finance the production of two songs. One of those tracks, “Cigarette A Bana (The Cigarette is Finished)” was a hit throughout West Africa. After the release of another successful single entitled, "Nanalé (The Swallow),” Habib received the prestigious Radio France International (RFI) Discoveries prize. This award made it possible for the group to undertake their first tour outside of Africa during the summer of 1994.

In 1994, Habib met his current manager, Belgian Michel De Bock, director of the management and production company Contre-Jour. Working together, they recorded his first album Muso Ko. Upon its release the album quickly reached #2 in the European World Music Charts. From that point forward, Habib became a fixture on the European festival circuit and began to spread his infectious music and high energy shows around the world. Habib has played at most of Europe’s major venues and festivals

Habib’s second album, Ma Ya, was released in Europe in 1998 to widespread acclaim. It spent an amazing three months at the top spot on the World Charts Europe. A subtle production which revealed a more acoustic, introspective side of Habib’s music, Ma Ya was released in North America by Putumayo World Music in early 1999 and with sales over 100 000 units , worldwide , this success quickly helped establish ,  Habib as one of world music’s most exciting new figures 

The critical and commercial response to Ma Ya was tremendous. In 2001, Habib Koité and Bamada became one the few African artists to appear on Late Night with David Letterman one of America’s most popular television variety shows, Habib’s artistry and powerful personality earned him some fans such as Jackson Browne and Bonnie Raitt, both of whom ended up visiting Habib in Mali. They have both done a great deal to support Habib’s music, by promoting private events designed to attract new audiences and even performing live with Habib on stage. Habib and his band even made a guest appearance on Bonnie Raitt’s 2002 album Silver Lining, in which Bonnie and Habib performed a duet on the co-written song “Back Around.”

Habib Koite & Bamada released their third album, Baro, in 2001. The recording was also a huge success, selling more than 100,000 copies worldwide and further expanding Habib’s global audience.

One of the keys to Habib’s success has been is dedication to touring. A true road warrior, Habib Koite & Bamada have performed nearly 1500 shows since 1994 and appeared on some of the world’s most prestigious concert stages. 

Habib has also participated in a number of memorable theme tours alongside other artists. 

In the spring 2000, he  toured Europe as an invited guest with the legendary avant-garde jazz group, the Art Ensemble of Chicago.

In the fall of 2000, Habib participated in the “Voices of Mali” tour with Oumou Sangare.  In 2006 & 2007, Habib has also taken part in the Desert Blues project with fellow Malians Tartit and Afel Boucoum and Acoustic Africa tour with South African troubadour Vusi Mahlasela and the rising young star Dobet Gnahoré from the Ivory Coast.

Habib Koite & Bamada’s transfixing performances have endeared them to an ever-growing audience, and in 2003 they released Fôly! , a double CD of live material.

Devoted fans have waited a long time for Habib to return to the recording studio. 

In 2007 the band was on the road to present their new album « Afriki » , a great combination of  the Malian rhythmes , a meeting between tradition and more contemporay waves,  with nice & intimate melodies.  Recorded between Bamako, Brussels and Vermont (USA), this album is like a bridge between those 3 continents as well.

For 2008, new adventures for Habib and the Bamada ; a mandinguo opera created in collaboration Mondomiw and with 2.500 enfants in the South of France who learned some songs written by Habib and presented  in nice venues like the Palace of the Festival in Cannes. After the big success, they made it again the year after in 2009. 

In 2010, a new version of the project Acoustic Africa was presented in Europe ,  Usa & Africa , with Afel Bocoum (Mali)  & Oliver Mtukudzi (Zimbabwe) . A live CD & DVD were recorded during those tours

During the Fall 2011 & 2013 ,  Habib participated to the Dutch project « 5 Great Guitars » created by Jan Kuiper, with 2 periods of tour with more than 30 concerts each. In 2013 , they were touring with 2 great  Brasilian voices for a project called African Samba.

In 2012, Habib recorded in Bamako « Brothers in Bamako » ; in collaboration with the US bluesman  Eric Bibb , met in 1997, for the promotion of the Putumyao compilation ‘From Mali to Memphis » . Since this time, they kept the idea to play again together … The duo has been joined by Malian percussionist Mama Kone for more than 120 dates in Europe and the USA since the release of the album.  

"Soô", released in 2014, was realized and recorded in Bamako with a new group of young musicians, composed of two brothers, Issa (guitar, banjo) and Mama Koné (percussion), Charly Coulibaly (keyboard) surrounded by Abdoul Wahab Berthé (bass, kamala n'goni) of the original group Bamada.  

After presenting this album in Europe and in the USA, Habib is happy to be back with Vusi Mahalasela for a new US Acoustic Africa tour in the spring of 2016.   

At the end of 2016, and the year 2017, Habib and his band continue to delight audiences in Europe (including a beautiful UK tour).  

In 2018, between a few tour periods with his band, Habib will be touring Europe with Bassekou Kouyate and Amy Sacko. Both the shared pleasure of playing together and the enthusiasm of the public pushed these two leaders to continue the adventure in the US in spring 2019. But ... it was not counting on the problems of visas more and more palpable even for musicians on the roads for many years. And, Bassekou & Amy did not get their visas in time. Habib has therefore proposed these dates in US duet with his percussionist Mama Kone, for an intimate formula that has attracted much interest from the public. The Koite - Kouyate project - however, was presented in Canada for a few dates.  

We were waiting for it and here is the new album "KHARIFA" (CJ034) which will be released in October 2019. It was made entirely in Bamako at the Maya studio, with the complicity of some guests such as Toumani Diabaté, Amy Sacko, Sekou Bembeya Kouyate guitar maestro, M'Bouillé Koite (2017 RFi Award) and CT Koite, son of Habib who has wrote and performed a piece of the album. 

The sound of the country, its rich and diversified musical traditions and its instruments (ngoni, flute, kora, doun doun ...) permeate the twelve titles that make up this superb project.  

With more than 400,000 albums sold, more than 1,700 concerts around the world, Habib has built, step by step, an exemplary career, with always a foot firmly rooted in its culture


Le griot moderne

Artiste malien à la renommée internationale, Habib Koité est originaire d’une famille de griots de l’ethnie khassonké. Il a grandi au milieu de dix-sept frères et soeurs  à Kayes, capitale régionale de l’Ouest du pays, Mais très vite en 1968, la famille part à Bamako, l’année où le président Modibo Keita est renversé. Commence alors une période d’essor incroyable pour la musique malienne, grâce à la volonté du nouveau président Moussa Traoré d’instaurer des Biennales artistiques régionales et nationales. Celles-ci donnent lieu à une compétition entre les différents orchestres et artistes des 8 régions du pays,  et cela favorise l’émergence d’une nouvelle génération de musiciens partout dans le pays.

Bien qu’influencé par son grand-père qui joue du ngoni, un luth malien à quatre cordes, c’est essentiellement en autodidacte qu’Habib apprend à jouer sur une guitare acoustique. Habib accompagne aussi, souvent, sa mère qui chante lors de divers événements de la vie sociale, notamment lors des cérémonies de baptêmes.

"Personne ne m'a vraiment appris à chanter ou à jouer de la guitare», je regardais mes parents, et cela a déteint sur moi."

Promu à une carrière d’ingénieur, Habib Koite intègre l’Institut National des Arts de Bamako en 1978 grâce à l’aide d’un oncle maternel, enseignant et convaincu de ses talents. Musicien virtuose, il devient chef d’orchestre de l’INA Star, la formation de l’école après seulement quelques mois de cours. Il enseignera lui même à l’Ina jusqu’en 1996.

L’INA est un véritable vivier de talents pour tous les musiciens maliens, qui y étudient ou y enseignent. 

En l’absence de bande FM au Mali, la découverte de la pop venue d’Amérique ou d’Europe passe par les veillées avec les aînés. A l’INA, Habib côtoie notamment le joueur de kora Toumani Diabaté et Kélétigui Diabaté qui deviendra plus tard membre de son groupe .

A cette époque, il est particulièrement marqué par les jeux de guitare de Sekou ‘Diamond Finger’ Diabate, le guitariste du Bembeya Jazz guinéen, Djelimady Tounkara du Rail Band ou Zani Diabate du Super Djata Band. 

Vers 1988, il fonde le groupe Bamada (qui signifie littéralement ‘dans la bouche du crocodile’

Des maquis aux bars des grands hôtels, le Bamada se taille une solide réputation scénique, reprenant entre autres des titres de Jimi Hendrix ou James Brown en concert. 

Le Mali a des traditions musicales riches et variées , qui ont beaucoup de variations et de styles provenant des cultures régionales et locales. 

Dès cette époque, Habib Koite marie habilement le poids de sa tradition de griot à une virtuosité instrumentale étonnante. 

En cela, il est unique car il rassemble différents styles , en proposant une vision pan-malienne qui reflète son esprit ouvert, son intérêt dans tous les genres de musique.

De plus, Habib à une approche unique et très personnelle du jeu de guitare.
Il accorde son instrument sur la gamme pentatonique et joue sur des cordes ouvertes comme il le ferait sur un "kamale n’goni", un instrument à cordes traditionnel malien.

Contrairement aux griots , son style de chant est sobre et intime avec différents rythmes, mélodies cadencées.

Le style prédominant joué par Habib est fondé sur la danssa, un rythme populaire de sa ville natale de Kayes. Il appelle sa musique le "danssa-doso", un terme en Bambara de son invention, qui combine ce nom avec « doso » le mot désignant la musique des chasseurs, une des plus anciennes et plus puissantes traditions musicales. 

"Je mets ces deux mots ensemble pour symboliser la musique de tous les groupes ethniques au Mali . Je suis curieux de toutes les musiques dans le monde, mais je fais de la musique du Mali . Dans mon pays , nous avons tellement de beaux rythmes et mélodies. Beaucoup de villages et les communautés ont leur propre genre de musique. Habituellement , les musiciens maliens ne jouent que leur propre musique ethniques, mais moi , je vais partout. Mon travail consiste à prendre toutes ces traditions et de faire quelque chose avec eux , de les utiliser dans ma musique"

En 1991, il remporte le Premier prix du festival Voxpole à Perpignan qui lui permet d’enregistrer ses deux premiers morceaux, dont Cigarette a Bana (« la cigarette, c’est fini »), qui lui vaut un joli succès dans toute l’Afrique de l’Ouest, grâce à un vidéoclip ingénieux largement diffusé sur les télévisions africaines. 

En France, le morceau est remarqué par RFI et Habib reçoit  le Prix Découverte en 1993.

En 1994, Habib rencontre Michel De Bock, notamment concepteur lumière de l'Ensemble Koteba d'Abidjan, le lien en ce qui les concerne, mais aussi entre autre de Zap Mama, Maurane.

Peu de temps auparavant, celui-ci avait fondé avec Geneviève Bruyndonckx, un département de production artistique baptisé Contre-Jour, afin notamment d’œuvrer à la reconnaissance d’artistes africains en Europe. Grâce à cette structure belge, Habib Koite & Bamada commenceront une 1ère tournée sur le vieux continent. 

Muso Ko, le premier album d’Habib Koite & Bamada est enregistré au printemps 1995 à Bruxelles. Une série de concerts enthousiastes cimente la réputation d’Habib Koite et de ses musiciens, notamment sur la scène des grands festivals européens. 

Très bien accueilli par la critique, son deuxième opus Ma Ya sort en 1998, et en 1999 aux Etats-Unis sur le label Putumayo. Il recevra les faveurs de la critique mondiale et sera nominé en deuxième place des World Music Charts Europe pour l’année 1998, tout comme le 1er l’avait été en 1995. 

Pour la promotion de son cd aux USA, Habib rencontre alors le bluesman Eric Bibb, avec qui il sortira plus tard un très bel opus.

En 2000, il participe à un projet avec l’Art Ensemble of Chicago et lors d’une tournée aux USA en co-récital avec Oumou Sangaré, la diva du Wassoulou, il rencontre Jackson Browne et Bonnie Raitt, qui l’invitera plus tard sur son album “Silver Lining”. 

En 2001, son troisième album Baro fait allégeance à la culture mandingue et aux influences afrocubaines, mais aussi au blues. Ce cd sera aussi licencié, mais pour le monde cette fois,  par Putumayo.

Comme pour Ma Ya, cet album se vendra à plus de 100 000 exemplaires.

Fôly! , un double CD enregistré live, sorti en 2003, sera le temoin de la puissance d’Habib sur scène, rôdés par plus de 1000 concerts en 13 années de présences (1994-2006).

Après de nombreuses collaborations, notamment avec le guitariste sud-africain Louis Mahlanga mais aussi là l’occasion ds projets “Désert Blues” (avec les Tartit et Afel Bocoum) et “Acoustic Africa” (avec Vusi Mahlasela et Dobet Gnahoré) et des tournées qui l’emmènent aux quatre coins du monde, Habib retrouve finalement le chemin des studios à la fin de l’année 2006.

Sobre et envoûtant, sortie en 2007, Afriki marque le grand retour d’Habib Koite & Bamada, conjuguant à merveille mélodies envoûtantes, racines folk et rythmiques chamarrées, rencontre parfaite de modernité et de tradition.

Il développe un chant plus intimiste et une voix éminemment personnelle sur ce quatrième album, fédérant des influences issues des nombreuses cultures maliennes. Il combine tout aussi bien les traditions des chasseurs du Wassoulou que les nouvelles danses populaires urbaines de Bamako, les mélodies bambara de Segou, des influences reggae ou les chants tamasheq de Tombouctou. A l’image du morceau titre, Afriki laisse entendre ses dons d’orfèvre acoustique, à la voix de velours. Enregistré entre Bamako, Bruxelles et le Vermont, ce disque jette un pont entre trois continents. La voix de Koite n’a jamais été aussi pure.
Ce cd sera défendu par le nouveau label Cumbancha; à qui Contre-Jour a donné une licence pour le monde.

Habib a été ensuite à nouveau sollicité pour de belles et diverses collaborations…
L’artiste malien confirme ainsi la reputation et la belle image qu’il a su se forger au fil de toutes ces années…

En 2009, une seconde version du projet “Acoustic Africa” a été créée avec Afel Bocoum & Oliver Mtukudzi. 

Un CD et un DVD Acoustic Africa Live ont été enregistré durant la tournée européenne, qui a précédé la tournée US. Le projet s’est aussi exporté en Afrique Australe (Afrique du Sud, Mozambique, Namibie).

A l’ automne 2011, ainsi qu’en 2013, Habib a été participé au concept “5 Great Guitars”, initié  par le jazzman hollandais Jan Kuiper, et cela pour une tournée à chaque fois d’une trentaine de concerts aux Pays-Bas, dont pour le dernier, appelé African Samba, ils ont été rejoints par deux grandes voix brésilienne.

En janvier 2012,  Habib a enregistré au Mali,  Brothers In Bamako, un album avec le bluesman américain Eric Bibb, qu’il  avait eu l’occasion de rencontrer en 1997, lors de la promotion de la compilation “From Mali to Memphis” du label Putumayo. Une amitié et un désir de rencontre était présent depuis…  Le duo a été rejoint par le percussioniste malien , Mama Kone,  pour plus de 120 dates en Europe et aux USA depuis la sortie de l’album

“Soô”, sorti en 2014,  a été conçu et enregistré à Bamako avec un nouveau groupe de jeunes musiciens, composé de deux frères, Issa (guitare, banjo) et Mama Koné (percussions), de Charly Coulibaly (clavier) entouré par Abdoul Wahab Berthé (basse, kamala n’goni) du groupe original Bamada. 


Après avoir présenté cet album en Europe et aux USA, Habib retrouve avec plaisir la complicité avec Vusi Mahalasela pour une nouvelle tournée américaine Acoustic Africa au printemps 2016 


Fin 2016, et l’année 2017, Habib et son groupe continuent à ravir le public tant en Europe (dont une belle tournée en UK) . 


En 2018 , entre quelques périodes de tournées avec son groupe, Habib fera une tournée européenne avec Bassekou Kouyate et Amy Sacko.

Tant le plaisir partagé de jouer ensemble que l’enthousiasmes du public a poussé ces 2 leaders à poursuivre l’aventure aux USA au printemps 2019. Mais … c’était sans compter sur les soucis de visas de plus en plus palpables même pour des musiciens sur les routes depuis de nombreuses années.  Et,  Bassekou & Amy n’ont pas eu leurs visas à temps. Habib a , dès lors, proposé ces dates US en duo avec son percussionniste Mama Kone, pour une formule intimiste qui a suscité bien de l’intérêt auprès du public présent. 

Le projet Koite – Kouyate - a pu être toutefois présenté au Canada pour quelques dates. 


On l’attendait et voilà le nouvel album “KHARIFA” (CJ034) dont la sortie est prévue en automne 2019.

Il a été entièrement réalisé à Bamako au studio Maya , avec la complicité de quelques invités tels Toumani Diabaté, Amy Sacko, le guitar maestro Sekou Bembeya Kouyate , M’Bouillé Koite (Prix RFi 2017) et C.T Koite, fils d’Habib qui a écrit et interprété un morceau de l’album. 

Le son du pays, de ses traditions musicales riches et diversifiées et de ses instruments (ngoni, flûte, kora, doun doun…) imprègnent les douze titres qui composent ce superbe projet. 


Avec plus de 400 000 albums vendus, plus de 1.700 concerts à travers le monde, Habib a su bâtir, pas à pas,  une carrière exemplaire, avec, toujours,  un pied bien ancré dans sa culture.